Una pequeña área de la amígdala amortigua la respuesta de docenas de centros del dolor (Nat Neurosci)


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Un equipo de la Universidad de Duke (Estados Unidos) ha encontrado una pequeña área del cerebro en ratones que puede controlar profundamente la sensación de dolor de los animales, una especie de "interruptor de apagado único" que amortigua la respuesta de docenas de centros de promoción del dolor, según publican en Nature Neuroscience.

De manera inesperada, este centro cerebral elimina el dolor, no lo activa. También se encuentra en un área donde pocos investigadores habrían pensado buscar un centro del dolor, la amígdala, que a menudo se considera el centro de las emociones y respuestas negativas, como la respuesta de lucha o huida y la ansiedad general.

"La gente cree que hay un lugar central para aliviar el dolor, por eso los placebos funcionan -recuerda el autor principal Fan Wang-. La pregunta es en qué parte del cerebro está el centro que puede apagar el dolor".

"La mayoría de los estudios anteriores se han centrado en qué regiones están activadas por el dolor -continúa-. Pero hay tantas que procesan el dolor que habría que apagarlas todas para detenerlo, mientras que este centro puede apagar el dolor por sí mismo".

El trabajo es un seguimiento de una investigación anterior realizada en el laboratorio de Wang que analizó las neuronas que son activadas, en lugar de suprimidas, por los anestésicos generales. En un estudio de 2019 encontraron que la anestesia general promueve el sueño de ondas lentas activando el núcleo supraóptico del cerebro. Pero el sueño y el dolor están separados, pista importante que condujo al nuevo hallazgo.

Los investigadores encontraron que la anestesia general también activa un subconjunto específico de neuronas inhibidoras en la amígdala central, que han llamado neuronas CeAga (CeA significa amígdala central; ga indica activación por anestesia general). Los ratones tienen una amígdala central relativamente más grande que los humanos, pero Wang cree que no hay motivos para pensar que tenemos un sistema diferente para controlar el dolor.

Utilizando tecnologías en las que el laboratorio de Wang ha sido pionero para rastrear los caminos de las neuronas activadas en ratones, el equipo descubrió que las CeAga estaban conectadas a muchas áreas diferentes del cerebro, "lo cual fue una sorpresa", señala Wang.

Al aplicar a los ratones un leve estímulo de dolor, los investigadores pudieron mapear todas las regiones cerebrales activadas. Descubrieron que al menos 16 centros cerebrales que procesan los aspectos sensoriales o emocionales del dolor estaban recibiendo información inhibitoria de CeAga.

"El dolor es una respuesta cerebral complicada -reconoce Wang-. Implica discriminación sensorial, emoción y respuestas autónomas (sistema nervioso involuntario). Tratar el dolor amortiguando todos estos procesos cerebrales en muchas áreas es muy difícil de lograr. Pero activar un nodo clave que naturalmente envía señales inhibitorias a este procesamiento del dolor las regiones serían más fuertes".

Utilizando optogenética, que utiliza la luz para activar una pequeña población de células en el cerebro, descubrieron que podían desactivar los comportamientos de autocuidado que exhibe un ratón cuando se siente incómodo al activar las neuronas CeAga. Los comportamientos de lamerse las patas o limpiarse la cara desaparecieron en el momento en que se encendió la luz para activar el centro contra el dolor. "De repente dejaron de lamer y frotar", asegura Wang.

Cuando amortiguaron la actividad de estas neuronas CeAga, los ratones respondieron como si un daño temporal se hubiera vuelto intenso o doloroso nuevamente. También encontraron que una dosis baja de ketamina activó el centro CeAga.

Ahora, los investigadores buscarán medicamentos que puedan activar solo estas células para suprimir el dolor como posibles analgésicos, avanza Wang.

"También estamos tratando de secuenciar estas células", adelanta. Los investigadores esperan encontrar el gen para un receptor de superficie celular raro o único entre estas células especializadas que permita desarrollar un medicamento muy específico para activar estas neuronas y aliviar el dolor.