Los monocitos pueden representar un nuevo enfoque terapéutico para la esclerosis múltiple (Nat Immunol)


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Las estrategias para tratar la esclerosis múltiple se han centrado hasta ahora principalmente en los linfocitos T y B, pero un grupo del Centro Max Delbrück de Medicina Molecular en la Asociación Helmholtz (Alemania) ha presentado un nuevo enfoque que busca aumentar la efectividad del tratamiento al seleccionar selectivamente otro tipo de células inmunitarias: los monocitos, según publican en Nature Immunology.

Los investigadores aún no saben exactamente qué células inmunitarias están involucradas en la eliminación de la vaina de mielina. Los linfocitos T y B autorreactivos, que identifican erróneamente la vaina de mielina como un cuerpo extraño, viajan al cerebro e inician la enfermedad.

"Hasta ahora, los medicamentos contra la esclerosis múltiple se han dirigido esencialmente a estas células T y B, que forman parte del sistema inmunitario adquirido", explica Alexander Mildner, autor principal del artículo.

"Pero al atacar el sistema inmunitario adquirido –añade-, los medicamentos para la esclerosis múltiple afectan negativamente la memoria inmunológica del cuerpo, lo que hace que los pacientes sean más susceptibles a las infecciones a largo plazo".

Como resultado, Mildner ha estado siguiendo una estrategia diferente durante un par de años. Quiere saber qué papel juegan las células inmunitarias, particularmente aquellas que forman parte de la inmunidad innata, en el desarrollo de la esclerosis múltiple y si representan una diana prometedora para la terapia de pacientes con la enfermedad.

"En un estudio anterior con un modelo murino de esclerosis múltiple, pudimos demostrar que los síntomas de la enfermedad en los ratones disminuyeron significativamente unos pocos días después de que sus monocitos fueran destruidos selectivamente por los anticuerpos", informa. Este resultado fue una gran sorpresa. "Aparentemente, no solo los linfocitos T y B están involucrados en causar daño tisular en la esclerosis múltiple ", destaca.

Los monocitos que estudió son un tipo de glóbulos blancos que circulan brevemente en la sangre antes de migrar a los tejidos. Una vez allí, se transforman en células efectoras (fagocitos) y destruyen el tejido extraño en el sistema nervioso central (SNC), o que, durante la esclerosis múltiple, se identifican erróneamente como tales. "Este proceso -dice Mildner- provoca inflamación y daño tisular en el cerebro".

"Durante los últimos años, nos dimos cuenta de que existen varios tipos de estas células inmunes, que podrían llevar a cabo diferentes funciones -comenta el investigador-. Por lo tanto, queríamos examinar en nuestro modelo de ratón de la esclerosis múltiple los monocitos con mayor detalle mediante la secuenciación de células individuales y descubrir qué subconjuntos de monocitos están presentes en el cerebro en la esclerosis múltiple y son responsables del daño tisular".

Los autores identificaron seis subtipos de monocitos diferentes, cuatro de los cuales eran previamente desconocidos. Como en su estudio anterior, Mildner inyectó a los ratones anticuerpos contra una proteína de superficie específica de monocitos.

Como se esperaba, las células murieron y los síntomas de la esclerosis múltiple en los ratones disminuyeron en un corto período de tiempo. "Pero lo que nos sorprendió fue que los anticuerpos no destruyeron todos los subconjuntos de monocitos en el cerebro que tienen esta proteína de superficie", destaca.

"Solo un cierto tipo de monocitos, las células Cxcl10 +, fueron destruidos por el tratamiento con anticuerpos -detalla Mildner-. Aparentemente, estas son las células que son las principales responsables de causar daño al tejido de la esclerosis múltiple en el cerebro".

Con la ayuda de la secuenciación de células individuales, también descubrieron que este tipo de célula difiere de otros monocitos en dos formas esenciales: primero, las células Cxcl10 + tienen un número particularmente grande de receptores para una proteína señal secretada por los linfocitos T que inducen tejido propiedades nocivas en monocitos.

En segundo lugar, estas células producen grandes cantidades de interleucina-1-beta, que abre la barrera hematoencefálica, permitiendo que las células inmunitarias pasen más fácilmente de la sangre al cerebro y agraven los síntomas. "Nuestra investigación sugiere que los linfocitos T, como iniciadores de la enfermedad, viajan al SNC para atraer allí a los monocitos que son responsables del daño tisular primario", explica Mildner.

Los otros subconjuntos de monocitos identificados tal vez estén involucrados en procesos de reparación en los que el organismo intenta reconstruir la mielina dañada. A la luz de los hallazgos del estudio, cree que también es posible que los linfocitos T y B ni siquiera estén directamente involucrados en la eliminación de la vaina de mielina, sino solo indirectamente, ya que provocan que los monocitos Cxcl10 + ataquen la capa protectora de los axones.

"Si ese es el caso, en el futuro la mayoría de las formas de esclerosis múltiple podrían tratarse desactivando específicamente los monocitos Cxcl10 + en lugar de atacar a los linfocitos T o B del sistema inmunitario", dice Mildner.

"Esto protegería la memoria inmune del cuerpo y evitaría muchos efectos secundarios de las terapias actuales contra la esclerosis múltiple ", añade. El investigador y su equipo planean a continuación investigar si los monocitos Cxcl10 + también están presentes fuera del SNC. "Si existen en la periferia del cuerpo, por ejemplo, en los ganglios linfáticos -apunta-. Allí serían más fáciles de tratar con terapias que en el cerebro".