La presencia en la sangre de virus que atacan al sistema nervioso conduce a problemas digestivos (Cell)


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Mientras estudiaban los virus más conocidos por infectar el cerebro, investigadores de la Escuela de Medicina de la Universidad Washington en St. Louis (Estados Unidos), encontraron pistas sobre un enigma que involucraba una parte completamente diferente de la anatomía: el intestino, y por qué algunas personas posiblemente desarrollan problemas digestivos que aparentemente inesperados.

Los investigadores encontraron que los virus como el del Nilo Occidental y el Zika, que atacan al sistema nervioso en el cerebro y la médula espinal, también pueden matar las neuronas en los intestinos de ratones, interrumpiendo el movimiento intestinal y causando obstrucción. Según otros científicos, otros virus que infectan las neuronas pueden causar los mismos síntomas.

Los hallazgos, publicados en Cell, podrían explicar por qué algunas personas experimentan episodios recurrentes e impredecibles de dolor abdominal y estreñimiento, y tal vez apuntan a una nueva estrategia para prevenir tales afecciones.

"Hay un número de personas que de otra manera están sanas que de repente desarrollan problemas de motilidad intestinal, y no entendemos por qué -dice el autor principal del estudio, Thaddeus S. Stappenbeck-. Pero ahora creemos que una explicación podría ser que se puede contraer una infección viral que provoque que las células inmunitarias eliminen las neuronas infectadas en el intestino".

El primer autor, James White, estaba estudiando ratones infectados con el virus del Nilo Occidental, un virus transmitido por mosquitos que causa inflamación en el cerebro, cuando notó algo peculiar. Los intestinos de algunos de los roedores infectados se empaquetaron con desechos más arriba y se vaciaron más hacia abajo, como si tuvieran una obstrucción.

"De hecho, notamos esto hace mucho tiempo, pero lo ignoramos porque no era el foco de nuestra investigación en ese momento", afirma el coautor del artículo Michael S. Diamond, experto en el virus del Nilo Occidental. "Pero Jim White indagó en ello. Quería averiguar por qué sucedía esto", añade.

White, Diamond, Stappenbeck y colegas encontraron que no solo el virus del Nilo Occidental, sino sus primos Zika, Powassan y Kunjin, que se dirigen al sistema nervioso como el del Nilo Occidental, hicieron que los intestinos se expandieran y desaceleraran el tránsito a través del intestino. En contraste, el virus chikungunya, un virus no relacionado que no se dirige a las neuronas, no provocó disfunción intestinal.

Una investigación posterior mostró que el virus del Nilo Occidental, cuando se inyecta en la pata de un ratón, viaja a través del torrente sanguíneo e infecta las neuronas en la pared intestinal. Estas neuronas coordinan las contracciones musculares para mover los desechos sin problemas a través del intestino. Una vez infectadas, las neuronas atraen la atención de las células inmunitarias, que atacan los virus y matan a las neuronas en el proceso.

"Cualquier virus que tenga una tendencia a atacar a las neuronas podría causar este tipo de daño", afirma Diamond, también profesor de Microbiología Molecular y de Patología e Inmunología. "El del Nilo Occidental y los virus relacionados no son muy comunes en Estados Unidos, pero hay muchos otros virus que están más extendidos, como los enterovirus y los herpesvirus, que también pueden atacar a neuronas específicas en la pared del intestino y lesionarlas".