El antiviral favipiravir logra curar en ratones la infección por el virus Bourbon (PLOS Pathogens)


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Solo se han informado de algunos casos del recién descubierto virus Bourbon, y dos de ellos terminaron en muerte, en parte porque no hay tratamientos específicos para esta infección transmitida por garrapatas. Ahora, investigadores de la Escuela de Medicina de la Universidad de Washington en Saint Louis (Estados Unidos) han identificado un medicamento antiviral experimental que ha logrado curar a ratones infectados con este virus potencialmente letal.

El medicamento, favipiravir, está aprobado en Japón para el tratamiento de la gripe, pero no en Estados Unidos. "Sin el medicamento, el 100% de los ratones infectados murieron y con el tratamiento el 100% sobrevivió”, explica Jacco Boon, autor principal del estudio, publicado en PLOS Pathogens. “Hasta ahora, los médicos no han tenido ninguna forma de tratar el virus Bourbon. Hemos encontrado algo que funciona, al menos en ratones, y sugiere que los antivirales para la gripe son un buen lugar para comenzar a buscar un tratamiento", añade.

El virus Bourbon se identificó por primera vez en 2014 en un hombre de mediana edad previamente sano en Kansas. El hombre llegó al hospital con síntomas de gripe y un historial de picaduras de garrapatas. Pensando que tenía ehrlichiosis, una infección bacteriana transmitida por garrapatas que causa síntomas similares y que a menudo afecta a las personas en el medio oeste de Estados Unidos, los médicos comenzaron a administrar antibióticos.

Pero el paciente siguió empeorando y las pruebas de ehrlichiosis y todas las demás infecciones en las que los médicos podían pensar resultaron negativas. Después de su muerte, 11 días después, una muestra de sangre fue enviada a expertos en los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades (CDC). Los investigadores identificaron un nuevo virus y lo nombraron Bourbon, por el condado donde vivía el paciente.

Un segundo caso apareció en el área de Saint Louis en 2017, en una mujer que llegó al hospital quejándose de fiebre, fatiga y dolores corporales. La especialista en enfermedades infecciosas de la Universidad de Washington, Jennie Kwon, trabajó con los CDC para identificar el virus Bourbon, que tiene similitudes con el virus de la gripe, como la causa probable.

"Pudimos decirle a la paciente y a su familia que habíamos identificado la causa de su enfermedad, pero lo lamentable es que no había un tratamiento antiviral disponible -lamenta Kwon-. El equipo hizo todo lo posible para proporcionar atención de apoyo, pero desafortunadamente no sobrevivió".

El caso de la mujer llamó la atención de Boon, investigador del virus de la gripe que trabaja con Kwon y otros médicos de enfermedades infecciosas. Como el virus de la gripe es un primo lejano del virus Bourbon, Boon y colegas se dispusieron a ver si alguno de los medicamentos aprobados o en desarrollo para la influenza podría detener el virus Bourbon.

Los investigadores redujeron rápidamente la lista de medicamentos potenciales a uno, el favipiravir, que inhibe una proteína clave que el virus necesita para multiplicarse. Es poco probable que otros medicamentos contra la gripe disponibles funcionen porque se dirigen a partes del virus de la gripe que difieren del virus Bourbon.

Infectaron ratones con el virus, utilizando una cepa de ratones con sistemas inmunitarios debilitados, ya que los ratones sanos podían combatir el virus. Todos los ratones inmunocomprometidos murieron entre 6 y 8 días después de haber sido infectados con el virus.

En un experimento separado, trataron a ratones infectados con el medicamento antigripal o un placebo durante 8 días. Cuando a los ratones se les administró el antiviral al mismo tiempo o dentro de un día de haberse infectado con el virus, todos sobrevivieron sin enfermar visiblemente. En contraste, ninguno de los ratones infectados que recibieron un placebo sobrevivió.

Cuando los investigadores administraron el tratamiento antiviral 3 días después de la infección, momento en que los ratones ya parecían enfermos y habían perdido peso, todos los animales tratados se recuperaron.

"Realmente no tenemos ninguna manera de saber si la infección con el virus Bourbon es frecuente ni en qué medida es mortal -admite Boon-. Las garrapatas siempre han estado aquí y ahora sabemos que el virus está en garrapatas en esta área. Probablemente siempre hubo personas infectadas y simplemente no sabíamos qué era".

Dado que la FDA no ha aprobado el uso de favipiravir, no está claro si los médicos podrán obtenerlo para sus pacientes. Por ello, los investigadores recomiendan que la mejor protección contra el virus es evitar las picaduras de garrapatas usando repelente de insectos y pantalones y mangas largos, y hacer chequeos regulares de garrapatas después de una actividad al aire libre.